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Que son los cometas

Definici贸n

Los cometas, seg煤n el conocido astr贸nomo Fred L. Whipple (1906-2004), son enormes bolas de nieve de gases congelados (principalmente di贸xido de carbono, metano y vapor de agua) que contienen muy poco material s贸lido. Todo el comportamiento de los cometas puede explicarse como el del gas congelado que es calentado por el Sol. Cuando el cometa Kohoutek hizo su primera aparici贸n a los observadores humanos en 1973, su comportamiento parec铆a confirmar esta teor铆a, y m谩s tarde el estudio internacional de cinco naves espaciales que encontr贸 el cometa Halley en marzo de 1986 parec铆a confirmar la idea de Whipple de la composici贸n de los cometas.

 

En enero de 2006, la misi贸n Stardust de la NASA volvi贸 con muestras recogidas del Cometa Salvaje 2. El examen del polvo encontr贸 materiales formados cerca del Sol u otras estrellas que era inesperado en un cometa nacido en los bordes exteriores del sistema solar. Los cient铆ficos tendr铆an que reexaminar c贸mo se forman los cometas y de qu茅 materiales est谩n compuestos.

 

Puesto que los cometas aparecen en el cielo sin ninguna advertencia, la gente en tiempos cl谩sicos y especialmente durante la Edad Media cre铆a que ten铆an un significado especial, generalmente聽malo. Puesto que una cat谩strofe natural de alg煤n tipo o un conflicto militar ocurre cada a帽o, era bastante simple culpar al cometa de cualquier suceso negativo. Pero incluso en el pasado, hubo algunas personas que utilizaron el razonamiento l贸gico. Cuando, en la 茅poca romana, un cometa fue culpado por la p茅rdida de una batalla y por lo tanto se llam贸 un "mal presagio", un escritor romano observ贸 que los vencedores en la batalla probablemente no lo creyeron as铆.

 

Astronomia o meteorologia

Hasta mediados del siglo XVI, se cre铆a que los cometas eran fen贸menos de la atm贸sfera superior; Por lo general se les explicaba como "vapores ardientes" que hab铆an surgido de "pantanos lejanos". Que nadie hubiera visto nunca que los vapores ardientes se elevaran de un pantano no importaba. Pero un gran cometa que apareci贸 en 1577 fue cuidadosamente observado por Tycho Brahe (1546-1601), un astr贸nomo dan茅s. Fue la acumulaci贸n de literalmente miles de mediciones precisas de Tycho Brahe lo que m谩s tarde permiti贸 a su colaborador m谩s joven, Johannes Kepler (1571-1630), descubrir las leyes del movimiento planetario. Midiendo el movimiento del cometa de 1577, Brahe pudo demostrar que hab铆a estado mucho m谩s all谩 de la atm贸sfera, aunque no pod铆a dar cifras exactas de la distancia. El trabajo de Brahe demostr贸 que los cometas eran fen贸menos astron贸micos y no meteorol贸gicos.

 

脫rbitas

Los astr贸nomos se refieren a cometas como peri贸dicos o no peri贸dicos, pero el 煤ltimo t茅rmino no significa que estos cometas no tienen per铆odo; Simplemente significa que su per铆odo no se conoce. Los periodos reales de cometas corren desde 3,3 a帽os (el m谩s corto conocido) a miles de a帽os. Sus 贸rbitas son el铆pticas, como las de los planetas, pero son elipses muy exc茅ntricas, largas y estrechas. S贸lo el cometa Schwassmann-Wachmann tiene una 贸rbita que tiene una excentricidad tan baja (para una 贸rbita cometaria) que podr铆a ser la 贸rbita de un planeta menor.

 

Cuando un cometa que viene del espacio profundo se acerca al Sol, al principio es indistinguible de un planeta menor. En alg煤n lugar entre las 贸rbitas de Marte y J煤piter, su contorno se vuelve borroso; Se dice que desarrolla un coma (la palabra usada aqu铆 es la palabra latina coma, que significa "cabello", no la palabra griega fon茅ticamente id茅ntica que significa "sue帽o profundo"). Luego, cerca de la 贸rbita de Marte, el cometa desarrolla su cola, que al principio se arrastra detr谩s. Esto crece constantemente a medida que el cometa se acerca cada vez m谩s al Sol. A medida que rodea al Sol (como lo not贸 por primera vez Girolamo Fracastoro, 1483-1553), la cola siempre apunta lejos del Sol para que el cometa, al alejarse del Sol, se帽ale su cola como las luces de aterrizaje de un avi贸n.

La raz贸n de este comportamiento es que la cola es empujada en estas direcciones por la presi贸n de radiaci贸n del Sol. A veces sucede que un cometa pierde su cola en el perihelio; Entonces crece otro. Aunque la cola es claramente visible contra el negro del cielo, es muy tenue. Se ha dicho que si la cola del cometa de Halley pudiera ser comprimida a la densidad del hierro, encajar铆a en una peque帽a maleta.

 

Cometa Halley

En 1682, el segundo Astr贸nomo Real de Gran Breta帽a, el Dr. Edmond Halley (1656-1742), comprob贸 la 贸rbita de un cometa brillante que estaba en el cielo y luego lo compar贸 con 贸rbitas de otros cometas conocidos . Halley encontr贸 que el cometa de 1682 era el tercero en moverse en la misma 贸rbita, y que cada uno de los tres aparec铆a cada 76 a帽os. Halley concluy贸 que 茅ste era el mismo cometa, movi茅ndose alrededor del Sol en una 贸rbita cerrada, tal y como hacen los planetas. Predijo que volver铆a a aparecer en el ao 1758 o 1759. Halley muri贸 en 1742, pero un gran cometa apareci贸 16 a帽os despu茅s de su muerte, como predijo y fue denominado "cometa Halley".

El cometa Halley volvi贸 a aparecer en 1986, provocando un esfuerzo mundial para estudiarlo de cerca. Cinco sat茅lites tomaron lecturas del cometa en varias distancias. Dos embarcaciones sovi茅ticas, Vega 1 y Vega 2, proporcionaron im谩genes detalladas del cometa, incluyendo el聽n煤cleo del cometa. 聽Adem谩s, dos embarcaciones japonesas, la Suisei y la Sakigake, pasaron a una distancia m谩s lejana y analizaron la nube y cola del cometa y el efecto de la radiaci贸n solar sobre ella.

 

Los cometas en la actualidad

 

Aunque son muy bajos en masa, los cometas est谩n entre los miembros m谩s grandes del sistema solar. El n煤cleo de un cometa puede tener hasta 10.000 millas de di谩metro; Su coma entre 10.000 y 50.000 mi de di谩metro; Y su cola de hasta 28 millones de millas. El cometa Shoemaker-Levy 9 se dividi贸 en 21 fragmentos en julio de 1992 y se estrell贸 contra la superficie de J煤piter, del 16 al 22 de julio de 1994, en el evento m谩s violento de la historia del sistema solar.

En 1951, el astr贸nomo holand茅s Gerard Kuiper sugiri贸 por primera vez la existencia de un enjambre en forma de disco de cometas de corto per铆odo que comienzan m谩s all谩 de la 贸rbita de Neptuno y se extienden m谩s all谩 de Plut贸n. En 1995, el Telescopio Espacial Hubble detect贸 el tan buscado cintur贸n de Kuiper y se estima que unos 200 millones de cometas fueron descubiertos en 贸rbita.

El 4 de julio de 2005, la nave espacial Deep Impact de la NASA viaj贸 268 millones de millas durante un per铆odo de seis meses para explotar un agujero en el cometa Tempel 1. El choque emiti贸 la energ铆a de 4,5 toneladas de TNT, liberando una tremenda pluma de polvo y gases. Se cree que los cometas se han formado del polvo y gases restantes despu茅s de que nuestro sistema solar se form贸 hace 4.600 millones de a帽os. Al explotar un cr谩ter en la superficie de Tempel 1 y exponer su interior pr铆stino, los cient铆ficos esperan examinar los restos primordiales de nuestro sistema solar para comprender mejor su formaci贸n. El examen temprano de los datos encontr贸 hielo de agua inesperado en la superficie corporal de Tempel 1, el primero detectado en un cometa.

 

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