Que son los cometas

Definición

Los cometas, según el conocido astrónomo Fred L. Whipple (1906-2004), son enormes  bolas de nieve de gases congelados (principalmente dióxido de carbono, metano y vapor de agua) que contienen muy poco material sólido. Todo el comportamiento de los cometas puede explicarse como el del gas congelado que es calentado por el Sol. Cuando el cometa Kohoutek hizo su primera aparición a los observadores humanos en 1973, su comportamiento parecía confirmar esta teoría, y más tarde el estudio internacional de cinco naves espaciales que encontró el cometa Halley en marzo de 1986 parecía confirmar la idea de Whipple de la composición de los cometas.

 

En enero de 2006, la misión Stardust de la NASA volvió con muestras recogidas del Cometa Salvaje 2. El examen del polvo encontró materiales formados cerca del Sol u otras estrellas que era inesperado en un cometa nacido en los bordes exteriores del sistema solar. Los científicos tendrían que reexaminar cómo se forman los cometas y de qué materiales están compuestos.

 

Puesto que los cometas aparecen en el cielo sin ninguna advertencia, la gente en tiempos clásicos y especialmente durante la Edad Media creía que tenían un significado especial, generalmente malo. Puesto que una catástrofe natural de algún tipo o un conflicto militar ocurre cada año, era bastante simple culpar al cometa de cualquier suceso negativo. Pero incluso en el pasado, hubo algunas personas que utilizaron el razonamiento lógico. Cuando, en la época romana, un cometa fue culpado por la pérdida de una batalla y por lo tanto se llamó un “mal presagio”, un escritor romano observó que los vencedores en la batalla probablemente no lo creyeron así.

 

Astronomia o meteorologia

Hasta mediados del siglo XVI, se creía que los cometas eran fenómenos de la atmósfera superior; Por lo general se les explicaba como “vapores ardientes” que habían surgido de “pantanos lejanos”. Que nadie hubiera visto nunca que los vapores ardientes se elevaran de un pantano no importaba. Pero un gran cometa que apareció en 1577 fue cuidadosamente observado por Tycho Brahe (1546-1601), un astrónomo danés. Fue la acumulación de literalmente miles de mediciones precisas de Tycho Brahe lo que más tarde permitió a su colaborador más joven, Johannes Kepler (1571-1630), descubrir las leyes del movimiento planetario. Midiendo el movimiento del cometa de 1577, Brahe pudo demostrar que había estado mucho más allá de la atmósfera, aunque no podía dar cifras exactas de la distancia. El trabajo de Brahe demostró que los cometas eran fenómenos astronómicos y no meteorológicos.

 

Órbitas

Los astrónomos se refieren a cometas como periódicos o no periódicos, pero el último término no significa que estos cometas no tienen período; Simplemente significa que su período no se conoce. Los periodos reales de cometas corren desde 3,3 años (el más corto conocido) a miles de años. Sus órbitas son elípticas, como las de los planetas, pero son elipses muy excéntricas, largas y estrechas. Sólo el cometa Schwassmann-Wachmann tiene una órbita que tiene una excentricidad tan baja (para una órbita cometaria) que podría ser la órbita de un planeta menor.

 

Cuando un cometa que viene del espacio profundo se acerca al Sol, al principio es indistinguible de un planeta menor. En algún lugar entre las órbitas de Marte y Júpiter, su contorno se vuelve borroso; Se dice que desarrolla un coma (la palabra usada aquí es la palabra latina coma, que significa “cabello”, no la palabra griega fonéticamente idéntica que significa “sueño profundo”). Luego, cerca de la órbita de Marte, el cometa desarrolla su cola, que al principio se arrastra detrás. Esto crece constantemente a medida que el cometa se acerca cada vez más al Sol. A medida que rodea al Sol (como lo notó por primera vez Girolamo Fracastoro, 1483-1553), la cola siempre apunta lejos del Sol para que el cometa, al alejarse del Sol, señale su cola como las luces de aterrizaje de un avión.

La razón de este comportamiento es que la cola es empujada en estas direcciones por la presión de radiación del Sol. A veces sucede que un cometa pierde su cola en el perihelio; Entonces crece otro. Aunque la cola es claramente visible contra el negro del cielo, es muy tenue. Se ha dicho que si la cola del cometa de Halley pudiera ser comprimida a la densidad del hierro, encajaría en una pequeña maleta.

 

Cometa Halley

En 1682, el segundo Astrónomo Real de Gran Bretaña, el Dr. Edmond Halley (1656-1742), comprobó la órbita de un cometa brillante que estaba en el cielo y luego lo comparó con órbitas de otros cometas conocidos . Halley encontró que el cometa de 1682 era el tercero en moverse en la misma órbita, y que cada uno de los tres aparecía cada 76 años. Halley concluyó que éste era el mismo cometa, moviéndose alrededor del Sol en una órbita cerrada, tal y como hacen los planetas. Predijo que volvería a aparecer en el ao 1758 o 1759. Halley murió en 1742, pero un gran cometa apareció 16 años después de su muerte, como predijo y fue denominado “cometa Halley”.

El cometa Halley volvió a aparecer en 1986, provocando un esfuerzo mundial para estudiarlo de cerca. Cinco satélites tomaron lecturas del cometa en varias distancias. Dos embarcaciones soviéticas, Vega 1 y Vega 2, proporcionaron imágenes detalladas del cometa, incluyendo el núcleo del cometa.  Además, dos embarcaciones japonesas, la Suisei y la Sakigake, pasaron a una distancia más lejana y analizaron la nube y cola del cometa y el efecto de la radiación solar sobre ella.

 

Los cometas en la actualidad

 

Aunque son muy bajos en masa, los cometas están entre los miembros más grandes del sistema solar. El núcleo de un cometa puede tener hasta 10.000 millas de diámetro; Su coma entre 10.000 y 50.000 mi de diámetro; Y su cola de hasta 28 millones de millas. El cometa Shoemaker-Levy 9 se dividió en 21 fragmentos en julio de 1992 y se estrelló contra la superficie de Júpiter, del 16 al 22 de julio de 1994, en el evento más violento de la historia del sistema solar.

En 1951, el astrónomo holandés Gerard Kuiper sugirió por primera vez la existencia de un enjambre en forma de disco de cometas de corto período que comienzan más allá de la órbita de Neptuno y se extienden más allá de Plutón. En 1995, el Telescopio Espacial Hubble detectó el tan buscado cinturón de Kuiper y se estima que unos 200 millones de cometas fueron descubiertos en órbita.

El 4 de julio de 2005, la nave espacial Deep Impact de la NASA viajó 268 millones de millas durante un período de seis meses para explotar un agujero en el cometa Tempel 1. El choque emitió la energía de 4,5 toneladas de TNT, liberando una tremenda pluma de polvo y gases. Se cree que los cometas se han formado del polvo y gases restantes después de que nuestro sistema solar se formó hace 4.600 millones de años. Al explotar un cráter en la superficie de Tempel 1 y exponer su interior prístino, los científicos esperan examinar los restos primordiales de nuestro sistema solar para comprender mejor su formación. El examen temprano de los datos encontró hielo de agua inesperado en la superficie corporal de Tempel 1, el primero detectado en un cometa.